코로나 이후 숨 막히는 자영업자들
소상공인 98% “메르스 때보다 심하다”
사회적 거리 두기 단계마다 심장 덜컹
강남 식당 월 매출, 반의 반 토막

[SAND MONEY] 코로나19가 전 세계를 집어삼킨 지 1년 반의 시간이 다 되어가고 있다. 오랜 기간 동안 시달린 국민들은 이제 이 상황이 ‘그저 지친다’라고 말하곤 한다. 한편 그중에서도 가장 큰 경제적 타격을 입은 자영업자들의 사정은 이루 말할 수 없는 정도이다. 소상공인들의 대부분이 매출이 급감해 세월호나 메르스 때보다도 상황이 악화되어 있다고 하는데, 자세한 이야기를 함께 들어보도록 하자.

신종 코로나 바이러스라는 이름이 처음 등장했을 때까지만 해도 전염병으로 인해 이처럼 오랫동안 일상생활이 마비될 것이라고 그 누구도 상상하지 못했다. 하지만 코로나19는 우리 생활을 완전히 마비시켰고 특히 상당한 경제적 어려움을 가져다주었다. 굳게 닫힌 취업문, 문 닫는 회사들 등으로 인해 고용난을 겪게 된 사람들 역시 급증했다.

하지만 무엇보다 가장 큰 타격을 입은 사람들은 바로 자영업자들이다. 특히 음식점, 카페, 술집, PC방, 당구장 등 사회적 거리 두기의 영향을 직접적으로 받는 소상공인들은 매출이 급감해 전기료까지 못 낼 지경에 이르렀다. 조사 결과에 의하면 소상공인 98%가 신종 코로나 바이러스로 인해 매출이 줄었다고 응답했다. 경기체감 지수 또한 메르스 시기보다 낮은 수치를 드러냈다.

한 자영업자는 “사회적 거리 두기 단계가 1단계에서 2단계로, 2단계에서 2.5단계로 격상될 때마다 심장이 덜컹했다. 단계가 조정될 때마다 안도와 절망을 반복하며 조마조마하는 것을 언제까지 반복해야 할지 이젠 정말 자신이 없다”라고 한탄했다.

신음하고 있는 전국의 소상공인과 자영업자들을 돕기 위해 정부에서는 각종 지원금을 풀어왔다. 하지만 한 자영업자는 “가게 문을 닫으랬다가 돈을 준댔다가, 병 주고 약주기도 아니고 뭐 하는 건지 모르겠다”라고 불만을 표했다. 또 다른 소상공인은 “지원금을 준다는 말에 황급히 신청해 잠시나마 숨통이 트이긴 했다. 하지만 지원금만으로 가게를 운영할 수는 없는 노릇이다. 애초에 이 길을 선택한 게 잘못이었던 것 같다”라고 한탄했다.

자영업자들에게 무엇보다 가장 큰 부담이 되는 것은 임대료와 인건비이다. 일부 임대인들 중에서는 코로나 상황이 극심한 기간 동안 임대료를 낮춰주는 선행을 베푼 것이 화제가 되기도 했다. 하지만 임대인들 역시 모두 여유가 있는 것은 아니다 보니 도움을 제공하는데도 한계가 있기 마련이다.

힘겨운 상황을 겪던 자영업자들 중에서는 결국 운영비를 절감하기 위해 가게 문을 임시로 닫아두거나 완전히 폐업하는 곳들이 속출했다. 그런 와중에 코로나 바이러스의 확진자 수가 떨어질 기미를 보이지 않고 600명 이상을 상회하고 있어 또다시 사회적 거리 두기 단계가 올라가는 건 아닌지 우려의 목소리가 곳곳에서 나오고 있다. 이들은 “코로나 확산을 막기 위해 최선을 다해왔는데도 남는 것은 텅텅 빈 가게뿐이었다”라고 허무함을 표출했다.

코로나19 상황이 계속해서 이어지면서 자영업자들이 어느 때보다 힘든 시기를 보내고 있다. 신한은행이 공개한 금융보고서에 따르면 지난해 자영업 월평균 매출액은 2,711만 원으로 전년도 3,394만 원에 비해 20.1% 감소했다. 이로 인해 견디다 못해 문을 닫은 상가 역시 수만 개 이상을 넘어섰다. 영업 자체가 금지 혹은 제한되었던 노래방, PC방, 실내 체육시설에서는 특히 폐업이 급증했다.

최근 소상공인을 대상으로 한 설문조사에 따르면 응답자 중 22%가 이미 폐업을 했고 절반 이상이 폐업을 고려하고 있다고 대답했다. 국내 대표 상권인 서울 강남 역시 상황은 마찬가지였다. 강남지역에서 수십 년간 가게를 운영하다가 최근 가게 문을 닫은 폐업주는 “IMF부터 장사해왔지만 코로나19는 절대 못 이기겠더라. 현재 강남 대로 상가가 이미 굉장히 많이 빠졌다”라고 밝혔다.

실제로 서울 강남권 상가는 지난 8개월간 문 닫은 폐업 상가 수가 4,434개로 서울시 25개 자치구 중에서도 1위를 차지했다. 사회적 거리 두기뿐만 아니라 재택근무의 증가로 유동인구 자체가 줄어든 것이다. 강남역 먹자골목에서 음식점을 운영하는 한 자영업자는 “직원을 벌써 절반이나 내보냈다. 코로나19 이전에는 매출이 월평균 3,000만 원 수준이었는데 이제 한 달 임차료에도 못 미치는 450만 원이다. 6개월 매출을 합쳐도 코로나 이전 한 달 치가 되지 않는다. 이렇게 가게를 계속 운영해야 할지 고민이 많다”라고 대답했다.

한편 가게를 운영하고 있는 것으로 알려져 있던 연예인 자영업자들의 폐업이 계속해서 이어지고 있다. 연예계의 대표적인 사업가 홍석천은 한때는 이태원의 황제로 불릴 정도로 이태원에 여러 가게를 운영하며 큰 성공을 거뒀다. 하지만 코로나로 인해 줄줄이 가게 문을 닫게 되면서 수억 원의 손해를 보았고 지난해 여름에는 결국 이태원에서 운영하던 마지막 식당까지 폐업했다.

방송인 오정연 역시 최근 운영하던 카페 폐업을 결정했다. 그는 자신의 인스타그램에 “코로나로 닥친 어려움을 감수하며 버텨왔으나 결국 폐업 결정을 내리게 됐다”라고 소식을 전했다. 클론 출신 강원래도 지난해 11월 이태원에서 운영하던 펍 스타일 바 문나이트 운영 포기를 선언했다. 그는 한편 ‘우리나라 방역 정책이 꼴등’이라는 표현을 썼다가 논란이 일기도 했다.

이처럼 연예인과 일반인을 가리지 않고 많은 자영업자들이 유례없는 힘든 시기를 보내고 있다. 특히 애정을 가지고 운영하던 점포를 경제적 어려움 때문에 정리할 때 자영업자들이 느끼는 씁쓸함과 허무함은 형언할 수 없는 정도일 것이다. 부디 코로나19로 인한 각계각층의 어려움이 조속히 개선되어 온 국민이 힘든 시기를 벗어날 수 있기를 바라본다.